Op 12 augustus 2017 reed een gemeenschapsorganisator uit North Carolina genaamd Heather Redding naar Charlottesville, Virginia, om te protesteren tegen de blanke nationalistische jamboree bekend als Unite the Right. Redding, toen 39, was al betrokken bij een poging om geconfedereerde beelden uit het schooldistrict van hun kinderen te verwijderen en ondersteunde stadsleiders die hadden gestemd om een ​​standbeeld van Robert E. Lee uit een openbaar park te nemen. Ze voelde nog sterker dat de blanke nationalisten die vochten om het te houden, moesten worden geschreeuwd en ze kwam met een bord met de tekst: “Ik zou de wereld niet graag met je ogen zien.”

Wat Redding niet had verwacht, was dat het zo moeilijk voor haar zou zijn om de supremacists van de tegen-demonstranten te vertellen. Het was alsof ze allemaal in hetzelfde winkelcentrum hadden gewinkeld: “Het was heel verontrustend niet wetend wie wie was”, zegt ze. In het verleden waren verdedigers van zulke monumenten typisch mannen gedrapeerd in zuidelijke vlaggen. Deze nieuwe klasse, goed geschrobd in hun chino, droeg tiki fakkels en zag eruit alsof ze net uit een sportbar van het college waren gesprongen, op eigen kracht dronken.

Nadat de witte supremacist Dylann Roof negen zwarte aanbidders in 2015 in een kerk in South Carolina heeft vermoord, veranderde het gesprek over Zuidelijke monumenten, vlaggen en andere symbolen dramatisch. Er kwamen vlaggen uit de hoofdstad van de staat, en tegen de tijd van de bijeenkomst Unite the Right waren 45 monumenten van rebellenleiders uit de openbare ruimte verdwenen. Verschillende staten drongen er op aan tientallen anderen te verhuizen. Maar een jaar na het geweld dat drie doden en 35 gewonden achterliet – en omdat dezelfde organisatoren plannen hebben opgesteld voor een jubileummarathon in Washington, zijn DC-Amerikanen meer verdeeld over dit onderwerp dan ooit: 61 procent van de Zuidelijken vertelde onlangs NBC News dat ze geven er de voorkeur aan om de tributen op hun plaats te houden, zelfs als uit een recente Quinnipiac-peiling blijkt dat bijna twee derde van de Afro-Amerikanen de verwijdering ondersteunt. Activisten gaan nog verder en zeggen dat de monumenten kroezen zijn van intimidatie en een selectieve geschiedenis vertellen.

De groep die het meest verantwoordelijk is voor het cementeren van die geschiedenis is ook degene die het minst bedreigend lijkt: de United Daughters of the Confederacy (UDC). De organisatie is gevuld met grootmoeders die poseren voor foto’s in bescheiden rokpakken omlijst door rebellen sjerpen, glimlachend onder Kentucky Derby-waardige hoeden. Ze staan ​​erop dat hun hoofdtaak onderwijs is. Maar critici zeggen dat ze als soft-power-makelaars meer hebben gedaan om het secessionistische evangelie te verspreiden dan alle skinheads die in Charlottesville de schijnwerpers hebben gestolen.

Nieuws: Confederate Monument
FOTO: Shane Bevel

In Shreveport, Louisiana, klaagt de UDC dit monument aan bij het gerechtsgebouw.

De UDC werd in 1894 opgericht door weduwen die de jaren na de burgeroorlog huis-aan-huis besteedden om geld te verzamelen voor kerkhofstenen om hun geliefden te eren. Ze hadden veel verloren – meer dan 30 procent van hun mannen die dienden gedood – en hun economie was gedecimeerd. Wie zou een vriendelijke oorlogsweduwe kunnen afwijzen die noppen of dubbeltjes verzamelt?

De gedenktekens waren over het algemeen duidelijke kolommen met bescheiden inscripties die familieleden een plaats gaven om te verzamelen en te rouwen. Maar rond de eeuwwisseling begonnen beelden van Zuidelijke soldaten te verschijnen in meer uitgebreide oorlogsplaatsen, waarbij het conflict werd herschikt als een waardige, zelfs noodzakelijke strijd om zuidelijke waarden. Volgens het Southern Poverty Law Centre, in 1910 en 1911 – rond de tijd dat de Jim Crow-wetten het zuiden vaagden – hielp de UDC mee met het financieren en bouwen van 85 monumenten, waarvan de meeste in het hart van openbare pleinen werden geplaatst. In de loop van de jaren gingen er meer hommages op, vooral in de jaren vijftig, een deel van de terugslag tegen de burgerrechtenbeweging. Al met al is de UDC verantwoordelijk voor het opzetten van meer dan 700 monumenten en andere gedenktekens voor de Confederatie. Zijn missie: “Ter nagedachtenis aan de Zuidelijke voorouders; het beschermen, in stand houden en markeren van de plaatsen die historisch zijn gemaakt door zuidelijke moed; het verzamelen en bewaren van het materiaal voor een waarheidsgetrouwe geschiedenis van de oorlog tussen de staten. ‘

De rellen in Charlottesville suggereerden echter een keerpunt. Terwijl de UDC, een groep met ongeveer 20.000 leden in het hele land die beroemd is als verlegen, negen dagen lang geen commentaar gaf, heeft het uiteindelijk een verklaring op zijn website geplaatst met de woorden: “We zijn bedroefd dat bepaalde haatgroepen de zuidelijke vlag hebben gepakt en andere symbolen als hun eigen, “toevoegend dat de organisatie” totaal elke persoon of groep hekelt die raciale verdeeldheid of blanke suprematie bevordert. En we doen een beroep op deze mensen om niet langer Confederate symbolen te gebruiken voor hun weerzinwekkende en verwerpelijke doeleinden. ‘

Wat niet werd gezegd, was met welk doel deze monumenten in het bijzonder nog steeds dienen. Peggy Johnson, 74, die de afdeling North Carolina van het UDC runt, stelt dat iedereen die ze ziet als symbolen van wit voorrecht “geen onderwijs heeft” en “geen interesse heeft in de geschiedenis.” “Ze zijn daar nooit geplaatst om iemand te intimideren”, zegt ze. . “Ze werden daar neergelegd voor rouwende rouwenden. Daarom denk ik niet dat het ooit gepast is om er een te verwijderen. “(Ze biedt een concessie aan:” Tenzij ze een weg moeten verbreden en het in de weg zit, en dan moet het op een plek met gelijke bekendheid worden gebracht. ” )

Haar lijn in het zand is een lakmoesproef geworden voor Zuid-politici, net zoals een NRA-beoordeling of hun positie op Planned Parenthood. In Alabama bijvoorbeeld, pleit Kay Ivey voor herverkiezing als gouverneur met commercials die een wetsvoorstel ondertekent dat ze vorig jaar tekende, de Memorial Preservation Act. Het verspert het verwijderen van gedenktekens, gebouwen of straatnamen die al meer dan 40 jaar bestaan.

Alabama was de laatste van zeven zuidelijke staten om dergelijke wetten uit te vaardigen, hoewel onlangs, in 2016, Ivey’s voorganger, de republikein Robert Bentley, vier zuidelijke vlaggen uit het staatsgebouw in Montgomery haalde. Bill Britt, hoofdredacteur van de Alabama Political Reporter, is van mening dat UDC rechts Ivey heeft gedirigeerd. “Hun invloed, hoewel niet openlijk, is het soort dat afkomstig is van sociale instellingen en van mensen die ze al jaren kent,” zegt hij. “Ze hebben haar hier op aangedrongen.”

De directie van Ivey klaagt de stad Birmingham aan om te voorkomen dat ze een UDC-monument bedekken dat in 1905 in de buurt van het stadhuis stond. Op het campagnepad liep Ivey in de val met de UDC toen ze verslaggevers vertelde: ‘We kunnen niet en zou niet eens moeten proberen onze geschiedenis te veranderen, te wissen of af te breken. “

Terwijl de dochters het liefst achter de schermen werken – ‘We zijn niet politiek’, beweert Johnson – zijn ze niet verlegen geweest om de rechtbank te vragen hun agenda te verbeteren. Toen Vanderbilt University in Nashville in 2002 de naam veranderde in een studentenhuis genaamd Confederate Memorial Hall, klaagde de organisatie aan om een ​​overeenkomst te handhaven die al in 1935 dateerde. De deal stipuleerde dat als de naam van het gebouw ooit werd veranderd, de dochters krijg een volledige terugbetaling van zijn investering van $ 50.000. Een federale rechter ging akkoord en in 2016 kreeg het hoofdstuk $ 1,2 miljoen, de huidige waarde, zodat de universiteit van de naam af kon komen.

Na de rellen in Charlottesville, stelde het hoofd van de UDC-tak in Shreveport, Louisiana, Jackie Nichols, 67, een aanklacht in om de parochie ervan te weerhouden een standbeeld voor het plaatselijke gerechtsgebouw te verwijderen. Nichols was een van de vele vrijwilligers die waren uitgekozen om zitting te nemen in een adviespanel van een burger die tot taak had te beslissen wat te doen met het standbeeld, waaronder de militaire drie-eenheid van de Confederatie: Lee, Stonewall Jackson en P.G.T. Beauregard. Na bijna een jaar tekende ze een compromis waarin het monument naast nieuwe bewegwijzering zou blijven die verschillende gezichtspunten en twee nieuwe standbeelden zou uitdrukken, één voor de burgerrechtenbeweging en één voor wederopbouw. Commissarissen van de parochie vonden echter dat dit niet ver genoeg ging en stemden zeven tot vijf om het beeld te verplaatsen. “Dat maakte veel mensen boos, zelfs kleine oude dames,” zegt Nichols. “De commissie leek te denken dat we ons zouden vastklampen.” In plaats daarvan lanceerde ze de rechtszaak, die beweert dat het land onder het monument lang geleden aan de dochters was gedaan en dat het hun te maken heeft met wat ze willen. Tijdens de pers was er nog steeds geen beslissing over de vraag of de zaak zou worden berecht.

APTOPIX Alabama Confederate Memorial
FOTO: AP Photo / Brynn Anderson

In april 2015 kwamen UDC-leden bijeen op het Alabama State Capitol voor Confederate Memorial Day. Gouverneur Ivey heeft gezegd: “We kunnen en mogen niet proberen … om onze geschiedenis af te breken.”

President Donald Trump heeft getweet dat het nalaten van de eerbetuigingen ‘verdrietig’ en ‘zo dwaas’ is, waardoor organisaties als de UDC nieuw leven ingeblazen worden. “De aantrekkingskracht van deze groepen is hoe Amerika vroeger was en gebruikt werd om naar te kijken, en wanneer de president zegt dat hij Amerika weer groot wil maken, maakt hij dergelijke groepen weer actueel”, zegt Melissa Deckman, professor aan Maryland’s Washington College, die onderzocht vrouwen in the Tea Party. Nichols: “We krijgen dertigers en veertigers die geïnteresseerd zijn om mee te doen omdat ze besloten dat het tijd is om naar voren te komen en hun mening daar te krijgen.”

Nichols is unapologetic over de monumenten van de UDC die verdeeldheid worden genoemd. “Divisive is geen slecht woord als het iemand nieuwsgierig maakt naar de geschiedenis van de gebeurtenissen, “zegt ze. Rhondda Robinson Thomas, Ph.D., een professor in de vroege Afrikaanse Amerikaanse literatuur aan de Clemson University in South Carolina, die onderzoek heeft gedaan naar de UDC, is ook van mening dat nieuwsgierigheid naar geschiedenis belangrijk is, zolang het maar met een heldere blik is. “Dit zijn monumenten van een regering die was gebaseerd op slavernij”, zegt ze. “Je kunt niet zeggen dat dit over je erfgoed gaat als je erfenis gaat over het bezitten van zwarten. Als dit echt over erfgoed gaat, waarom zetten we dan geen monumenten neer voor Frederick Douglass of Afrikaans-Amerikaanse vrouwen? “Voor de UDC zegt Thomas:” Er is geen verhaal dat zegt waar dit echt over gaat: de onderdrukking van zwarte mensen. “

Er is inderdaad weinig over de zwarte ervaring in de informatie die de groep verspreidt. Ledennieuwsbrieven vieren bijvoorbeeld feestdagen zoals Confederate Memorial Day en zijn voorzien van artikelen zoals Peggy’s Reading List, waarin Johnson, een voormalige leraar, boeken recenseert over ‘the War Between the States [dat] zal onze leden helpen meer te leren over ons glorieuze erfgoed , en deel met onze tegenstanders. “

Het grootste succes van de groep is misschien niet de oorlog over haar monumenten, maar haar strijd om generaties schoolkinderen te beïnvloeden. De UDC kent prijzen toe aan studenten die essays schrijven over de geschiedenis van de Confederatie. En jarenlang heeft de groep de Geconfedereerde Catechismus onderwezen, een reeks van call-and-response vragen als, “Waar vecht het Zuiden voor in de Burgeroorlog?” Met antwoorden over de rechten van staten en zelfbestuur die meestal ontkennen dat de slavernij was de oorzaak van afscheiding. “[UDC] leden drongen zich een weg naar schoolcommissies die hen een kans gaven om te beïnvloeden wat kinderen lezen en schrijven,” zegt Karen Cox, auteur van een geschiedenis van de UDC genaamd Dixie’s Daughters. Dat alles heeft de weg geëffend voor een opmerkelijke wet in Texas. Sinds 2014 heeft de Texas Board of Education de rol van de slavernij in de burgeroorlog tot een minimum beperkt in de schoolboeken, door deze te rangschikken als de derde oorzaak van de gevechten, achter separatisme en de rechten van staten. Zoals Heidi Beirich van het Southern Poverty Law Centre het stelt: “De dochters hebben meer gedaan met monumenten, schoolboeken en andere propaganda om het imago van de Confederatie te versterken dan welke andere organisatie dan ook.”

De 33 divisies van de UDC worden streng gecontroleerd door een nationaal leiderschap dat gemakkelijk karikaturaal is omdat het geen contact heeft. De huidige president, Patricia Bryson, is 78 en afgebeeld op de website van de UDC onder de naam mevrouw George W. Bryson, haar eigen naam gedegradeerd tot een tussenpersoon: (Patricia M.). In sommige opzichten is de organisatie net als populaire websites van voorouders en biedt (tegen betaling) onderzoeksdiensten aan iedereen die zijn band met de Confederatie wil bewijzen. “We zijn meestal een genealogische samenleving”, benadrukt Nichols. Maar de UDC klampt zich vast aan regels die op zijn best beperkend en in het slechtste geval racistisch zijn. Om te worden geaccepteerd als leden, moeten aanvragers bewijzen dat ze bloed afstammelingen zijn van ‘mannen en vrouwen die eervol hebben gediend’ voor het Zuiden of ‘materiële hulp hebben gegeven aan de zaak’.

FOTO: Alfred Brophy

Vanderbilt University moest de UDC $ 1,2 miljoen betalen om de Confederate Memorial Hall te hernoemen; het wordt nu Memorial Hall genoemd.

Heidi Christensen, een veteranenverzorgster die zich in 2004 bij het Washington-staatshoofd aansloot, verliet acht jaar later walgend over die regels en wat ze ‘de greep op de dood van de heersende oligarchie’ noemt. Christensen’s ambtstermijn viel samen met een moeilijke tijd in haar leven, inclusief twee mislukte huwelijken, één met een man die tot een blanke nationalistische groep behoorde. Ze steeg snel door de rangen van de UDC, maakte eerst zorgpakketten voor troepen in Irak, waarna ze werd benoemd tot hoofd van de nationale monumentencommissie, waar ze rapporten verzamelde van lokale hoofdstukken over wat ze hadden gedaan om de beelden in hun gebied mooier te maken.

Haar gevoelens begonnen te veranderen toen ze een memoires las van Essie Mae Washington-Williams, de biraciale dochter van de overleden pro-segregationist en senator Strom Thurmond en Carrie Butler, die een dienaar van het gezin was geweest. Washington-Williams wilde de UDC openen voor vrouwen van kleur en zichzelf toepassen. Christensen verdedigde de zaak van Washington-Williams, alleen om te kijken in frustratie toen ze stierf in 2013 zonder haar wens te krijgen, omdat Christensen zegt dat de naam van haar vader niet op haar geboorteakte stond. Zelfs nadat Christensen haar UDC-lidmaatschap had opgezegd, bleef ze erop aandringen dat Washington-Williams postuum werd toegelaten. Als de UDC echt over genealogie gaat, zegt ze: “We negeren mensen of halen ze weg uit hun familiegeschiedenis.”

Voor haar inspanningen ontving de 47-jarige een niet-verplichte brief van een advocaat die de UDC vertegenwoordigde met de waarschuwing: “Als u doorgaat met deze activiteiten, zal mijn cliënt geen alternatief hebben dan juridische stappen te ondernemen om zijn rechten te beschermen, inclusief rechtszaken tegen u. “Christensen:” Ik prijs dat meer dan mijn masteropleiding. “

Christensen gaf niet op. In maart verscheen ze voor de gemeenteraad van Seattle om het verplaatsen van een Zuidelijk monument vanaf een begraafplaats, waar het werd vernield, naar een privékamp in Portland, Oregon te ondersteunen. “Het probleem met de UDC is dat de missie ‘historisch, educatief, welwillend, memorial en patriottisch’ moet zijn,” zegt ze. Het is de historische boodschap die een ‘plakkerige wicket’ is, zegt ze. “De dochters die ik ken in Californië en Arizona besteden hun tijd aan het doneren aan ziekenhuizen van veteranen. Als er een terugkerende waarde is in waar de UDC nog steeds voor staat, dan is het daar, in dat ideaal. Niet in standbeelden. We hoeven niet meer in hoepelrokken te dansen. ‘

Heather Redding, de community-organisator, probeerde twee maanden na de Unite the Right-demonstratie op een UDC-congres in Durham, North Carolina, hetzelfde punt te maken voor Peggy Johnson. Redding, die Aziatisch-Amerikaans is, bracht met haar Maya Little, 25, een Afro-Amerikaanse promovendus die later werd gearresteerd voor het gooien van een mix van rode inkt en bloed op een Zuidelijk monument in Chapel Hill bekend als Silent Sam. Johnson zegt dat Little haar schreeuwde en lastig viel, maar dat is niet hoe Little het zich herinnert. Little zegt dat ze standvastig maar respectvol was en zei: “We willen je graag spreken over het verplaatsen van Sam” en haar een brief overhandigen waarin de zaak wordt behandeld. Little gelooft dat het werk van de UDC om standbeelden als Sam te houden, racistisch pesten is: “Hun weigering om hun monumenten te verwijderen gaat ten koste van zwarte levens en onze waardigheid.”

De vergadering eindigde niet op vriendelijke voorwaarden. Redding is niet afgeschrikt en zegt dat ze de grotere beweging blijft ondersteunen om geconfedereerde beelden uit klaslokalen en openbare ruimtes te verwijderen. “Ik wil in staat zijn mijn kinderen in de ogen te kijken en hen te vertellen dat toen onze nationale leiders de veiligheid en vrijheid van gemarginaliseerde gemeenschappen versmachten, ik niet stil bleef,” zegt ze. Maar Redding herkent wat een moeilijke tegenstander Johnson is. Daartoe zegt Johnson dat ze vastbesloten is haar geschiedenis te verdedigen. “Mensen denken dat we een stel bevooroordeelde, bekrompen vrouwen zijn”, zegt ze. “Maar we hebben altijd gezorgd voor veteranen en weduwen en voor de opvoeding van de achtergelaten kinderen. We zijn niet veranderd sinds we zijn begonnen. “

Shaun Assael is een onderzoeksjournalist in North Carolina wiens nieuwste boek is The Murder of Sonny Liston.
Hoofdfoto illustratie: Hank Walker / The Life Picture Collection / Getty Images.